Diamants d’Exceptions

Le Panthéon du diamant : L’histoire de l’étoile d’Afrique

Symbole suprême du pouvoir, le diamant Cullinan I, également connu sous le nom d’étoile d’Afrique, trône dans le sceptre en or de la reine.

Que fait-on avec le plus gros diamant du monde ? Lorsque la famille royale britannique a reçu le diamant Cullinan I en 1907, d’un poids impressionnant de 3 106,75 carats, elle l’a taillé en plusieurs pierres et a placé stratégiquement la plus grosse, baptisée « étoile d’Afrique », dans le sceptre royal. Aucune image n’est aussi omnipotente que celle d’un roi ou d’une reine portant une couronne étincelante, tenant un orbe orné de joyaux et un sceptre en or orné d’un diamant de 530 carats.

L’étoile d’Afrique fait toujours partie des joyaux de la couronne britannique exposés à la Tour de Londres, où des millions de visiteurs viennent chaque année pour voir les insignes médiévaux utilisés lors des cérémonies royales depuis des siècles.

La tradition britannique consistant à tenir un sceptre d’or et de pierres précieuses a commencé avec le couronnement de Charles II en 1611 et se poursuit aujourd’hui avec une version redessinée comportant l’étoile géante d’Afrique. Le sceptre en diamants souligne le pouvoir « divin » de la monarchie et représente de manière appropriée la Couronne, qui détient des richesses et un pouvoir inestimables. Suivant les traces de son père, la reine Élisabeth a tenu le sceptre royal en diamant lors de son couronnement en 1953, et le prince Charles a attendu près de 70 ans (et ce n’est pas fini) pour avoir la chance de tenir le bâton doré. Si tout se passe comme prévu, l’objet inestimable sera ensuite détenu par le prince William et le prince George.

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Les Joyaux de la Couronne, 1953. La couronne de saint Édouard, utilisée pour couronner les monarques anglais et britanniques lors de leur couronnement depuis le XIIIe siècle, et le sceptre du souverain. Extrait de The Queen Elizabeth Coronation Souvenir. [Londres, 1953]. Artiste inconnu. (Photo par Print Collector/Getty Images)

Star of Africa : Un joyau monumental digne d’un roi

En tant que diamant le plus important des joyaux de la couronne britannique, l’étoile d’Afrique dépasse de loin la taille du célèbre Koh-I-Noor qui, en comparaison, ne fait que 105,6 carats et se trouve dans la couronne de la Reine-Mère. Avec tous ces bijoux inestimables et les fastes royaux extravagants qui les accompagnent, il est facile de comprendre pourquoi les gens sont si obsédés par la famille royale, et pourquoi The Crown est une émission très regardée. La vie des membres de la famille royale est tout droit sortie d’un conte de fées, avec ses couronnes de diamants et ses robes ornées de bijoux, et elle est délicieusement divertissante car, en plus de tout l’apparat, il y a aussi des scandales à chaque génération – et les bijoux les plus spectaculaires du monde font toujours partie de l’histoire.

L’étoile d’Afrique est le deuxième plus gros diamant taillé au monde. Il n’est dépassé que par le Golden Jubilee, un diamant brun de 545 carats découvert en 1985. Avec ses 530 carats – plus gros qu’une balle de golf – l’Étoile d’Afrique était un bijou stupéfiant, même pour le riche roi Édouard VII.

Lorsque le premier diamant Cullinan a été déterré dans la Premier Mine de Pretoria en 1905, il était si gros et si exceptionnel que l’inspecteur Thomas Wells a d’abord pensé qu’il s’agissait d’un simple morceau de verre. Mais une inspection plus approfondie a révélé un diamant incolore de 1,33 livre, le plus gros jamais découvert. Il a été nommé d’après le propriétaire de la mine, Sir Thomas Cullinan, qui a découvert le gisement en 1902.

La pierre inestimable est envoyée au roi par la poste.

Comme beaucoup de grands trésors découverts sur le continent africain pendant la période coloniale, le diamant a été acheté par le gouvernement du Transvaal et offert au roi Édouard VII. L’histoire raconte que pour que le diamant, qui a fait l’objet d’une grande publicité, arrive en Angleterre en toute sécurité, des agents ont répandu de fausses rumeurs selon lesquelles il était expédié par bateau. Cette ruse a distrait les voleurs potentiels, et le diamant a été emballé dans une boîte ordinaire et envoyée par la poste sans aucune sécurité.

Une fois la pierre colossale arrivée à bon port, le roi Édouard VII a chargé Joseph Asscher, à Amsterdam, de la tailler. Dix ans plus tôt, Asscher était devenu célèbre pour avoir taillé le célèbre diamant brut Excelsior de 971 carats, mais le Cullinan n’était pas aussi facile. Après avoir étudié le diamant pendant six mois, lorsqu’il a tenté de tailler la pierre, la lame d’acier du couteau s’est brisée en deux et il n’a même pas rayé le diamant. Heureusement, il a réussi lors de sa deuxième tentative.

À partir du singulier Cullinan, Asscher a taillé neuf grands diamants sans défaut, qui font tous partie des joyaux de la couronne. La deuxième plus grosse pierre, le Cullinan II, un diamant de 317 carats, se trouve dans la couronne d’État impériale. Asscher a également taillé 96 petits diamants ronds sans défaut, dont la plupart lui ont été donnés en paiement de ses services.

En 1910, après la mort du roi Édouard VII, c’est le roi George qui a fait redessiner le sceptre royal avec l’Étoile d’Afrique comme pièce centrale, entourée d’un boîtier en émail en forme de cœur et de diamants, rubis, émeraudes et une grosse améthyste. Il était loin de se douter à l’époque que sa petite-fille, la reine Elizabeth, tiendrait un jour l’inestimable sceptre en diamants et deviendrait le monarque au règne le plus long de l’histoire de son pays.